Faye Pynaert

cover

Malta

Festivals en events tegen de achtergrond van prachtige barokarchitectuur en trendy nieuwe gebouwen: een citytrip Valletta zit vol contrasten. De ‘hoofdstad’ van slechts 2 km² laat zich bovendien perfect te voet verkennen én combineren met een miniroadtrip langs de highlights van Malta.

De steegjes van Valetta

Ongelooflijk, maar Valletta is makkelijk te doorkruisen in een tocht van slechts twee kilometer. In de gerasterde lay-out van de door Unesco beschermde hoofdstad ligt een zee van schatten verborgen. Onze tocht start symbolisch aan het Grandmaster's Palace, vanwaaruit de Orde van de Ridders de vroegere handelsmissies leidden. De reisgids laten we even zitten want we hebben een ticket voor ‘Malta 5D', twee straatjes verderop. Deze moderne 3D-vertoning dompelt je volledig onder in de geschiedenis van de stad. Bij de aanval van de Turken op Malta begint plots onze stoel te beven en druppelt waterdamp neer in de cinemazaal. Zelfs de geur van Maltees brood prikkelt de neus. Een perfecte opwarmer voor een wandeling door de historische steegjes.

Het na de Tweede Wereldoorlog minutieus heropgebouwde Manoel Theatre en de 16de-eeuwse Sint-Jans-cokathedraal zijn imposante klassiekers, maar we vergapen ons misschien nog meer aan de omgeving rond de stadspoort met de operaruïne, het parlement en Freedom Square, die vanaf 2010 onder handen is genomen door de Italiaanse toparchitect Renzo Piano. Het ronduit impressionante parlementsgebouw was jarenlang voorwerp van een ideeënstrijd — de moderne stijl zou te fel afsteken tegen de historische barokarchitectuur — en er gingen helse bouwwerken aan vooraf. Maar sinds de voltooiing in 2014 is dit stadsdeel een must-see voor elke bezoeker. De poort vormt meteen het beginpunt van de (drukke) winkelstraat Republic Street. Nog meer shoppingplezier bieden de traditionele winkeltjes en moderne boetieks rond Bisazza Street en winkelcomplex ‘The Point’ in Sliema.

Koffie met locals

We slenteren door de steegjes tot aan St George’s Square, dat van 7 tot 9 mei wordt omgetoverd tot een bloementapijt voor het Valletta Green Festival. In een zijstraatje van het plein ligt Strada Stretta oftewel Strait Street, het vroegere schipperssteegje met meisjes van plezier dat vandaag de überhippe Tico-Tico en Loop Bar verbergt. Enkele affiches geven het onzedige kantje van Malta nog steeds bloot. ’s Avonds kan je er in de kleurrijke zeteltjes wegzakken of onder de kroonluchters nippen van enkele glaasjes. Vanuit dit straatje kan je de houten passerelle zien die de twee filialen van Marks & Spencer verbindt. Het ingenieuze bouwwerkje kan zelfs opgeklapt worden, maar dat gebeurt zelden. Wie zin heeft in een tussendoortje, kan even halt houden bij Cafe Cordina, een vast afspreekpunt bij locals. Laat je niet alleen verleiden door de kleurrijke gebakjes, maar richt je blik ook even omhoog naar de prachtige gewelven in het plafond. Wie liever een kleine hotspot opzoekt, spingt beter binnen in Piadina Caffe. Met slechts één tafeltje en enkele barkrukken is het de perfecte plek om even snel binnen en buiten te waaien. Ben je geen koffielover, dan kan je de heerlijke quesadilla's (soort tortilla's) van Giada proeven. Achter de gevel gaat ook een indrukwekkende kerk schuil waar je gratis kan rondkijken. Begin je echter te vrezen dat je een overdosis aan kerkbezoeken oploopt, dan kan je op deze plek binnenwandelen bij espadrilleshop Marquis De Vissac.

We zijn snel vertrouwd met het geborgen gevoel dat de steegjes bieden, maar willen ook enkele panorama’s in ons opnemen. Dat bij de Barrakka Gardens bijvoorbeeld, waar de kanonnen dagelijks om twaalf uur een schot afvuren, en je een magnifiek uitzicht hebt over de Three Cities: Birgu (Vittoriosa), Senglea (Invicta) en Bormla (Cospicua). Die liggen net als Valletta aan de zeearm Grand Harbour en waren erg belangrijk in de 16de eeuw, toen de ridders van de Johannietersorde heersten over Malta. Wie graag wil lunchen met een subliem uitzicht, wandelt het best naar de lager gelegen Grand Harbour Club. Van hieruit spot je Fort St Angelo, waar van 17 tot 19 juli de zwoele vibes van wereldberoemde jazzmuzikanten weerklinken. Tijdens het jazzfestival zijn de straten uitzonderlijk autovrij.

The Three Cities

Aan de overkant van het water, in Birgu, maken we een 18 kilometer lange rit met de ‘Rolling Geeks’ van Antwerpenaar Kris Rycken. Zelfs VN secretarisgeneraal Ban Ki-moon snorde onlangs rond in een van zijn elektrische wagentjes om de smalle steegjes van Three Cities te verkennen. Tijdens je tocht spot je in de verte de watertanks voor de filmindustrie. De authentieke dorpen en steden vormden onder meer het decor voor scènes van ‘Gladiator’, ‘Assassin’s Creed’ en ‘By The Sea’, met Angelina Jolie en Brad Pitt. Malta wordt niet voor niets het Hollywood van Europa genoemd...

Hou op het marktplein in Birgu even halt bij bandclub Sint-Laurence, waar dorpelingen verzamelen om roddels uit te wisselen en zich voor te bereiden op de jaarlijkse festi. Aan elke bandclub is een muziekschool verbonden met trommelaars, hout-en koperblazers. Tijdens de dorpsfeesten worden de straten versierd ter ere van de beschermheilige van het dorp en wordt vuurwerk afgeschoten. Nu al in ieders agenda: 7 juni, de feestdag van de Maltezers.

Feesteiland

Ook op 28 juni feest Malta erop los, voor the Isle of MTV. Dit gratis festival verwacht elk jaar duizenden bezoekers en gaf met Jess Glynne al een eerste naam prijs. Wie niet houdt van massa-evenementen, kan beter afzakken naar Paceville, de buurt waar de bars en nachtclubs elke avond tot leven komen. Tijdens ons verblijf staat het dancefestival ‘Lost And Found’ (georganiseerd door de New Yorkse Annie Mac) geprogrammeerd en dus gaan we, samen met 8.000 jongeren, op zaterdagavond feesten. En zo komt het dat we onder het drinken van een Cisk, een Maltees bier, in de vipruimte mee de kaarsjes van de festivaltaart staan uit te blazen.

De Stille Stad Mdina

Mdina (op 12 km van Valletta) prijkt als een versterkte enclave op een bergtop en verleidt met zijn middeleeuwse straatjes, gracieuze sfeer en panorama’s vanop de omwalling. In de 17de eeuw werd de stad zwaar getroffen door een aardbeving, waarna ze werd heropgebouwd in barokke stijl. Uit deze periode dateert de stadspoort, die fans van de serie ‘Game of Thrones’ vast herkennen als ingang van King’s Landing. De voormalige Maltese hoofdstad telt slechts 300 inwoners, maar in de steegjes schuilen tal van restaurants en eetadresjes, vaak voorzien van een leuke binnentuin. Een ervan is Ciappetti Mdina (Wesgha Ta' Sant' Agata), een authentieke familiezaak die ook glutenvrije pastagerechten aanbiedt. In dezelfde straat, bij Fontanella, slaat de keuzestress toe: we tellen liefst 26 soorten taart!
Wat je zeker niet mag overslaan is een bezoekje aan Crystal Palace in Rabat, gelegen naast Mdina. Verwacht hier geen paleis zoals elders op het eiland. Het is de naam van een piepklein zaakje waar je op elk uur van de dag binnenspringt voor een Pastizzi. Maltezen zijn zot van dit warm gebakje van bladerdeeg met een vulling van kaas, erwten of anjovis. Je ziet de platen met pastizzi’s recht uit de oven komen. Hier kan je halt houden om een whiskey te drinken of losse sigaretten aan de toonbank te kopen.
Voor wie eerder een fancy theekrans wil houden in een echt paleis, is er restaurant Luna, in Palazzo Parisio. Palazzo Castelletti in Rabat ontvangt je dan weer voor een chique diner.

De Dingli Cliffs

Deze 12 km lange natuurlijke muur van rotsen ligt aan de westkust van Malta (afstand tot Valletta: 16,5 km) en rijst recht uit zee omhoog. In het verleden vormden ze een natuurlijke verdediging tegen vijanden, nu geniet je er vooral van een fantastisch uitzicht op zee.

Het park van Popeye

Op 25 km van Valletta, in het noorden, kun je na een rit langs de zand- en rotsstranden van de Maltese kust het Popeye-panorama aanschouwen. Het dorp, gebouwd als filmset voor de Popeye-film in 1980, is nu ingericht als een gezellig themaparkje. We bezoeken het dorpje, maar vooral het zicht vanuit de verte is spectaculair.

Vismekka Marsaxlokk

Marsaxlokk (afstand tot Valletta: 11 km) is de thuisbasis van de kustvissers met hun kleurrijke houten luzzu (boten). Het stadje heeft naam gemaakt met zijn zondagse vismarkt en lekkere restaurantjes, maar wanneer we de benen onder tafel schuiven in Ta’ Victor, dé place to be om de traditionele Maltese keuken te proeven, bezwijken we toch voor de suggestie van chef-kok Victor: konijn in de oven, het nationale gerecht van Malta.

verschenen in Reizen HLN

Publication

Erheen:

Vliegen met Air Malta (vanaf 164 euro h/t). Vertrek op maandag of donderdagochtend, naast de dagelijkse avondvluchten. Vanaf 1 november start Ryanair met dagelijkse vluchten vanuit Zaventem. Malta international Airport ligt 5 km ten zuiden van Valletta. www.airmalta.com

Agenda:

Vervoer ter plaatse:

Voor 2,5 euro steek je met een ‘dghajsa’, een traditionele Maltese vissersboot, het water over vanuit Valletta om de Three Cities Cospicua, Senglea en Vittoriosa te bezoeken. Je kan ook de ferry nemen voor 3 euro. ‘Rolling Geeks’ op Birgu: 75 euro per auto voor een tocht van 18 km.

Logeren:

In een van de boetiekhotels in St Paul’s Street: Palazzo Princed’Orange www.palazzoprincemalta.com, Valletta, www.www.vallettasuites.com, vanaf 124 euro. In Birgu ligt Locanda La Gelsomina (3 Triq Il-Kunsill Popolari): een prachtig boetiekhotel met een mix van internationale invloeden in Birgu. De Italiaanse gastvrouw werd opgevoed door een Maltese moeder en woonde jaren met haar kinderen in Azië (vanaf 244 euro per nacht).

Reisgids:

Lannoo’s Kaartgids, Malta & Gozo

Meer info:

Nieuws over de stad en events rond culturele hoodstad: www.valletta2018.org, www.malta.be , www.visitmalta.com

Cijfers:

  • Het land Malta telt drie eilanden: Malta - 246 km², Gozo – 67 km², Comino slechts 3 km²
  • Malta bevindt zich 90 km ten zuiden van Sicilië en 300 km ten noorden van Libië
  • Het is het op zeven na dichtstbevolkte land ter wereld en het op een na dichtstbevolkte eiland, 1308 inwoners per km²